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Le découvreur de l’australopithèque Lucy est mort

Livres, conférences, entrevues, supervision scientifique de documentaires : ce formidable passeur, professeur émérite au Collège de France, a raconté avec verve l'épopée humaine. Une histoire en constante évolution au gré des découvertes de nouveaux fossiles.

Souriant, doté du sens de l'humour et de la formule, parfois gentiment provocateur, le paléoanthropologue à la barbe et à la moustache blanches professait sa confiance en l'avenir de l'humain.

Né le 9 août 1934 à Vannes, dans le nord-ouest de la France, ce fils d'un physicien nucléaire se passionne tout jeune pour les fouilles. Dès l'âge de sept ou huit ans, j'ai eu envie de devenir archéologue, racontait-il à l'AFP fin 2016.

Toutes mes vacances étaient occupées par des fouilles. Le jour de ses 20 ans, occupé à travailler sur un tumulus, il refuse de rentrer chez lui. C'est sa famille qui devra se déplacer jusqu'au chantier de fouilles pour y fêter son anniversaire, se souvenait-il avec malice.

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Le paléontologue Yves Coppens

Photo : AFP / ©AFP/Fred Tanneau

Bachelier en sciences expérimentales, le jeune homme obtient une licence ès sciences naturelles puis un doctorat de paléontologie. Il fait sa thèse sur les proboscidiens, des mammifères à trompe dont il ne reste aujourd'hui que les éléphants.

Il entre au Centre français de la recherche scientifique (CNRS) en 1956 alors qu'il n'a que 22 ans.

Recherches sur le terrain

Homme de terrain, Yves Coppens part en expédition en Afrique à partir de 1960. Il commence par l'Algérie et le Tchad.

En 1967, il découvre un fossile d'hominidé bipède vieux de 2,6 millions d'années dans la vallée de la rivière Omo, en Éthiopie.

En 1974, c'est avec un ami géologue, Maurice Taieb, qu'il part fouiller dans la dépression de l'Afar, en Éthiopie, lors d'une expédition internationale à laquelle participe également l'Américain Donald Johanson.

L'équipe met au jour 52 fragments d'ossements. C'est à l'époque le fossile d'hominidé le plus complet jamais trouvé. Les chercheurs le surnomment Lucy, car ils écoutaient la chanson des Beatles Lucy in the Sky with Diamonds en étiquetant les os. Il s'agit d'un Australopithecus afarensis, âgé de 3,2 millions d'années.

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Reconstitution de l’apparence de Lucy réalisée par John Gurche et exposée au musée d’histoire naturelle de Cleveland

Photo : Musée d’histoire naturelle de Cleveland

Du fait de sa bipédie, les scientifiques ont longtemps cru que Lucy était notre ancêtre directe (et Donald Johanson continue à la présenter comme telle). Toutefois, pour Yves Coppens et d'autres paléontologues, il s'agit plutôt d'une très ancienne cousine de l'Homo sapiens.

Coppens, qui se présentait comme un des papas de Lucy avec Johanson et Taieb, a également fouillé en Mauritanie, aux Philippines, en Indonésie, en Sibérie, en Chine et en Mongolie. Au total, il est cosignataire de la découverte de six hominidés.

Parallèlement, Yves Coppens gravit les échelons. Le professeur est nommé sous-directeur du Musée de l'Homme en 1969 puis directeur de ce musée en 1980.

Il est ensuite élu titulaire de la Chaire de paléoanthropologie du Collège de France en 1983. Il l'occupera jusqu'en 2005.

Regarder en avant

Ce passionné de préhistoire se préoccupe aussi de l'avenir. Il prépare en 2002 la Charte de l'environnement voulue par le président Jacques Chirac, qui sera intégrée dans la Constitution française en 2005.

Le président Nicolas Sarkozy (2007-2012) fait appel à lui en 2010 pour présider le conseil scientifique chargé de la conservation de la grotte préhistorique de Lascaux, dans le sud-ouest de la France, dont l'état s'est fortement dégradé. La grotte va mieux et Yves Coppens passe le flambeau à l'été 2017.

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Le président Sarkozy a visité les grottes de Lascaux avec Yves Coppens en 2010.

Photo : Reuters / Philippe Wojazer

Il en saisit aussitôt un autre et cherche à faire entrer au patrimoine mondial de l'UNESCO les mégalithes du Morbihan, le département où il est né, en Bretagne.

Yves Coppens était membre de l'Académie des sciences, de celle de médecine et de nombreuses académies étrangères.

Il est l'auteur de plus d'un millier d'articles scientifiques et de plusieurs livres. Dans son avant-dernier bouquin, Origine de l'Homme, origine d'un homme, paru en 2018, il avait choisi de se prendre comme nouvel objet d'étude, sous l'amicale impulsion de son éditrice.

Odile Jacob a dû se dire : "Hou là là, il vieillit, il est temps qu'il écrive ses mémoires", plaisantait-il dans un entretien à l'AFP. Pudique, il n'y livrait que le pan professionnel de ses mémoires. Tout juste confessait-il un véritable amour de la musique, transmis par sa mère.

En dehors de Lucy, sa véritable fierté était d'avoir incontestablement relié l'émergence de l'Homme au changement climatique, en 1975.

À lire aussi :

  • Lucy, 3,2 millions d'années, dont 40 de célébrité

Source: https://ici.radio-canada.ca/nouvelle/1893060/yves-coppens-australopitheque-lucy-deces.

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